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La carretera más peligrosa de nuestro planeta! Así es conocida la estrecha curvada y altísima carretera localizada en la Cordillera Andina Boliviana, que une La Paz, capital de Bolivia y ciudad más alta del mundo, con las tierras bajas de la jungla Amazónica. El Dr. Rolf Aalto, miembro de la facultad de investigación de la Universidad de Washington conoce muy bien estas áreas. El ha estado trabajando por años en la montañosa Cordillera Boliviana. Los terrenos son su especialidad, de los cuales se ha concentrado en su geomorfología, la ciencia que estudia las formas de los terrenos y los procesos que los han creado.

Dr. Rolf AaltoPor su trabajo, el Dr. Aalto con frecuencia llega a lugares remotos desconocidos. Las carreteras peligrosas son uno de sus muchos desafíos. Dentro de la geomorfología, el Dr. Aalto se concentra en el estudio de los ríos, los cuales llama las arterias de los continentes, investigando cómo los mismos transportan masas de rocas y las mueven de un lugar a otro. El compara el sistema de irrigación de los ríos al del cuerpo humano donde las arterias y los capilares llevan oxígeno a las células, y las venas eliminan los desperdicios. Analogamente, los ríos son los medios principales por los cuales transportan a través de los continentes, materiales, agua, sedimentos, nutrientes, contaminantes, y la vida en general.

El Dr. Aalto concentra su investigación en cómo los ríos transportan masas de rocas desplazándolas de un lugar a otro, y dice "no sabemos mucho sobre como los grandes ríos funcionaban en sus condiciones naturales originales, considerando que la mayoría de los mismos han sido represados por el hombre, lo cual ha reducido su volumen. Sabemos mucho sobre como funcionan en esta modalidad, pero no en su forma natural".

La búsqueda de sistemas de ríos grandes y originales atrajo al Dr. Aalto a estudiar en Bolivia los Rios Beni, Mamore, y Madre de Dios, los cuales unidos son afluentes del Gran Río Madeira que se desplaza por la región Amazónica y el cual en su tamaño es similar al Río Mississippi. Para las investigaciones en esta especialidad, inicialmente el Dr. Aalto tenía que hacer sus propios mapas usando imágenes del satélite Landsat, y tomando medidas de estas áreas por si mismo, con mucho esfuerzo logístico y sin poder accesar a todos los lugares. Las informaciones topográficas que necesitaba, tales como las alturas de las montañas y elevaciones remotas, canales, y tierras bajas inundables eran muy difíciles de conseguir, ya que estos datos se habían levantado solamente en áreas de Estados Unidos y países desarrollados.

PIA03390 - Bolivian AndesAl procesarse los datos obtenidos a través de la Misión Topográfica de Radar volada en el Transbordador Espacial (SRTM), la cual en once días en órbita terrestre, coleccionó medidas tri-dimensionales de la mayor parte de la masa terrestre, el Dr. Aalto quedo fascinado cuando se enteró y llegó a conocer estos datos topográficos, especialmente porque que antes había pasado tantas dificultades para obtener los datos necesarios y ahora con este maravilloso sistema, podía ver con exquisitos detalles un número de áreas remotas, fascinantes, y desconocidas. Por ejemplo, las formas de los ríos, sus cauces o lechos y las tierras bajas inundables, las cuales reflejan los procesos geológicos que deforman y modifican la superficie de la tierra. Igualmente, en las planicies Amazónicas las formaciones topográficas son muy tenues, pero fundamentalmente significativas las cuales ahora con los datos de SRTM pueden ser revisadas, medidas y estudiadas detalladamente.

El Dr. Aalto se enfoca en dos campos de investigación en el Amazonas; uno para entender el proceso de desgaste de las montañas debido a la erosión, lo cual influye esencialmente en el suministro de sedimentos en el resto de la cuenca. El otro para entender cómo los sedimentos son transportados a través de los ríos desde las montañas hasta las tierras bajas del Amazonas. Las informaciones ahora suministradas, las cuales se han logrado a través de la Misión Topográfica de Radar volada en el Transbordador Espacial, le facilitan muchísimo su trabajo. El explica que la erosión en la Cordillera Andina se produce por masivos derrumbes debido a las inclinaciones de las montañas y los volúmenes de las rocas, mas que por los efectos de las lluvias. En cuanto a los ríos, investiga sus relieves para entender el movimiento de sedimentos a través de los mismos y con ello, poder determinar sus energías para mover aguas y sedimentos.

Las elevaciones también ayudan a definir donde se han localizado los últimos depósitos de sedimentos, especialmente donde se han formado tenues ondulaciones que casi son tan planas como las superficies. Por ejemplo, cada año descienden de la Cordillera Andina tres millones de toneladas de sedimento, lo cual en su mayoría nunca llegan al principal cause del Rio Amazonas. El referido sedimento que es transportado desde las montañas por los ríos, es atrapado en las tierras bajas a lo largo de la Cordillera Andina, áreas que apenas forman parte de un 10% de la inmensidad del área amazónica, la cual se extiende por más de seis millones de kilómetros cuadrados.

El Dr. Aalto comenta "que los ríos son mucho más que lindos canales sinuosos parcialmente llenos de agua y peces en días de verano. La zona de influencia de los ríos es cualquier lugar en donde pueden llegar las aguas y los sedimentos, en una escala de tiempo de décadas o siglos. Al estudiar en la tierra algunos residuos de los ríos naturales, estamos aprendiendo lecciones que podrían aplicarse para restaurar ríos en los Estados Unidos tales como el Mississippi, Missouri o Sacramento."

Mientras tanto, el Dr. Aalto investiga otros grandes sistemas de ríos primitivos, con este fin viajó este mes a Papua-Nueva Guinea para estudiar los Ríos Strickland y Fly. Las malas carreteras y otros aspectos logísticos difíciles son todavía para el formidables desafíos, de lo cual lo más importante es que tiene excelentes datos topográficos con que trabajar. Dice "que para científicos como yo, los que estudian las formas de la tierra, los datos de SRTM revelan una clara visión de la superficie de la tierra como nunca antes. Es un nuevo telescopio para nuestro planeta. Es una revelación que revolucionará mi campo".


 
 
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